El refractómetro es un instrumento de medida con capacidad para medir el fenómeno de la refracción de la luz. Es decir la relación entre la velocidad de la luz en el vacío, respecto a otro medio o material. Su funcionamiento está basado en el análisis de la refracción de la luz. Esta es una propiedad física de cualquier sustancia. A su vez encuentra relacionada con algunas propiedades como la densidad.

Este dispositivo permite medir el índice de refracción de líquidos y sólidos traslúcidos. De esta manera es posible identificar una sustancia, analizar su nivel de pureza y otros análisis cualitativos.


Historia del Refractómetro

Se considera que la teoría en la que se basa la refracción está sustentada  en  las leyes de los movimientos. Así como en la velocidad de la luz.

De la explicación de la refracción surgió la necesidad de un instrumento que pudiese medir los cambios de dirección de la luz. En este sentido a finales del siglo 19 el físico alemán Ernst Karl Abbe inventó el primer refractómetro.

Los refractómetros Abbe están dirigidos de manera especial al análisis del comportamiento químico de muestras líquidas.

Tipos de Refractómetros

Tomando en consideración el diseño encontramos  refractómetros Abbe, Pulfrich y de inmersión.

Tipo Abbe

Es el modelo original de refractómetros diseñado por el científico Ernst Abbe. Este equipo se emplea principalmente para medir el índice de refracción de una sustancia líquida. Su característica principal es que está compuesto por dos prismas. La Prisma de refracción donde se colocan gotas de muestras que serán medidas. Por otro lado la Prisma de iluminación, es la que recubre la Prisma de refracción. Lo que se traduce a que se crea una película de muestra.

Tipo Pulfrich:

Básicamente el equipo se utiliza en disoluciones de alta volatilidad reactivos estudios diferenciales o para medir dispersión. Este equipo fue desarrollado en el año 1887.

De inmersión:

Se considera un equipo de mayor sencillez. Para medir el índice de refracción de luz de una sustancia simplemente se sumerge la Prisma de refracción en ella. Requiere la cantidad de 10 a 15 ml de sustancia para realizar la medición.

Por otra parte de acuerdo al modo de uso Existen los refractómetros de tipo manual y de tipo automático.

De mano:

Son los que habitualmente se encuentran en el mercado. A su vez están divididos en digitales, que muestran el valor final de medición a través de un display digital. Por otro lado los de tipo analógico, también conocido como refractómetro óptico. Para realizar la medida se coloca la muestra en la Prisma. Seguidamente se cierra la cubierta. Finalmente se observa a través del ocular el número que marca el equipo.

Tipo Automático:

El proceso de medición es 100% automático y lo cual aumenta su precisión al disminuir errores manuales. Están equipados de una pantalla táctil que permite visualizar la información y configurar el equipo.

Para finalizar se toma en cuenta de igual manera la detección del índice de refracción. Por lo que existen dos tipos de Refractómetros, Sistema transparente y sistema de reflexión. Los refractómetros de mano y Abbe utilizan el sistema transparente. Por su parte los refractómetros digitales emplean el sistema de reflexión.

Aplicación de los Refractómetros

Se considera el refractómetro es el equipo idóneo para identificar una sustancia y conocer su grado de pureza. Por tal motivo el mismo posee un amplio ámbito de aplicación.

Su uso más frecuente destaca en el área de la enología en el proceso de elaboración de vinos. Puesto que el equipo permite analizar el contenido de azúcar y grado de alcohol según la maduración de las frutas.

Sin embargo no son equipo de uso exclusivo para este sector. Por cuanto son requeridos en los procesos industriales de otros sectores. Por ejemplo podemos mencionar la industria alimentaria con el análisis de zumos lácteos aceites entre otros.

Finalmente podemos mencionar su utilidad en la industria química. Debido a que el refractómetro controla la calidad en un sinfín de productos químicos como detergentes y ambientadores.